El primer ser vivo de la Tierra fue una esponja PDF Imprimir E-mail
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Las rocas que contienen el fósil de la esponjaDescubrimiento con mayúsculas. Los antecedentes se sitúan en John Grotzinger, a quien le debemos el hallazgo del famoso namacalathus, un fósil de metazoo que descubrió John Grotzinger que hasta la fecha servía de umbral para situar el primer escalón conocido en el mundo de la paleontología en cuanto a edad se refiere (550 millones de años).

Sin embargo, las cosas han cambiado: en Australia ha aparecido un fósil más anciano. No se trata de un descubrimiento cualquiera, sino al primer ser vivo del que tenemos constancia en el planeta Tierra hasta la fecha. La primera representación de la vida que conocemos, como suena. 


Al contrario que los fósiles más antiguos, todos portadores de concha, en esta ocasión se trata de una esponja de 650 millones de años. El mérito hay que adjudicárselo a unos científicos de la Universidad de Princeton, que andaban investigando la Edad de Hielo de hace 635 millones de años. El dato revela que la vida animal existió en el planeta anteriormente al periodo de glaciación conocido como ‘Tierra Bola de Nieve’, que duró aproximadamente diez millones de años. La etapa glaciar más larga e intensa del planeta.

No fue fácil analizar los fósiles, que no podían ser sacados de la roca con técnicas convencionales, ni ser explorados con técnicas de exploración radiológica, dado que las radiografías sólo distinguen entre materiales con diversas densidades. En este caso, los fósiles muy antiguos se convierten en calcita, el mismo material que la roca matriz en la que estaban encajados.

Se tuvo que diseñar un nuevo sistema digital para crear, en el lugar, modelos digitales tridimensionales de dos de los fósiles. Como parte del proceso, los miembros de equipo fueron raspando unos 50 micrones de la muestra (la mitad del ancho de un pelo humano) y fotografiando la superficie pulida. En total, sacaron unas 500 'rebanadas' de la roca que, con el programa adecuado, permitieron tener una imagen de la criatura.

Al principio se llegó a pensar que se trataba de un Namacalathus, pero unos canales internos similar a las esponjas, que extraen el alimento cuando el agua atraviesa su cuerpo acanalado. Ahora, todo parece indicar que su origen fue muy anterior, tal como señalaban los estudios del material genético que las esponjas eran anteriores al Cámbrico.
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